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Il trio tecnologico cinese avanza nell’uso dell’intelligenza artificiale

22/12/2017

 

I colossi della tecnologia cinese sfidano la Silicon Valley

 

Mentre la ricerca dedicata all’intelligenza artificiale si intensifica, il trio tecnologico cinese di Baidu, Alibaba e Tencent ha un netto vantaggio rispetto ai rivali della Silicon Valley.

 

Come dice Robin Li, presidente e amministratore delegato di Baidu: “Baidu ti conosce meglio di quanto tu conosca te stesso”.

 

Baidu, Alibaba e Tencent hanno abbracciato l’intelligenza artificiale con prontezza: istituendo laboratori specializzati in patria e all’estero e assumendo ingegneri esperti. Proprio come i loro colleghi americani tipo Google, stanno utilizzando l’apprendimento automatico per introdurre nuovi campi di guida automatizzata, diagnosi medica, riconoscimento facciale per i pagamenti e hardware abilitato AI che può essere gestito con la voce.

 

“L’anno scorso abbiamo considerato l’IA una delle nostre maggiori priorità e, un nodo strategico”, ha affermato Mark Ren, chief operating officer di Tencent.

 

Alibaba ha una visione simile, dicendo che l’intelligenza artificiale permea “ogni aspetto della nostra attività, non lo vediamo come una business unit separata.”

 

La differenza ora, dice Xiaofeng Wang, senior analyst di Forrester, è la dimensione delle aziende di dati e la velocità con cui le macchine sono in grado di elaborarle: “Si può facilmente personalizzare per un gruppo di clienti, ma se si tratta di milioni è molto più difficile, e diventa importate quanto velocemente si può operare”.

 

Alibaba ha iniziato a mettere in luce i miglioramenti apportati dall’IA in rapporto agli utili di quest’anno. Jeff Zhang, chief technology officer, ha detto agli analisti all’inizio di quest’anno che il più grande cambiamento è stato nell’ambito dei dati che è in grado di elaborare, che ora supera i 1.000 PB, equivalenti a circa 580 miliardi di libri.

“Stiamo generando e raccogliendo tutti i diversi tipi di dati”, dice Robin Li, amministratore delegato di Baidu. “Vogliamo sfruttare questo per abilitare la personalizzazione, per alimentare la ricerca, la sicurezza, il servizio clienti in tutte queste aree in cui forniamo supporto attraverso l’utilizzo di dati”.

 

Alcuni di questi prodotti erano evidenti durante il Singles Day, quando Alibaba usava l’intelligenza artificiale per generare 400 milioni di banner pubblicitari personalizzati nel mese prima del giorno dello shopping. Utilizzava anche i chatbot, per rispondere alle richieste semplici di 3,5 milioni di utenti al giorno durante il periodo di prevendita; domande come “Dov’è il mio pacco?”.

 

Tutto ciò era già possibile in precedenza, attraverso l’uso di microfoni e telecamere, ma non su larga scala e con velocità al secondo inferiori rispetto a quelle consentite dalle tecnologie AI.

 

Edouard de Mezerac, responsabile dei dati e dell’analisi per l’area Asia-Pacifico presso Oliver Wyman, società di consulenza, mette in evidenza un altro cambiamento in corso su Taobao, la piattaforma di e-commerce di terze parti di Alibaba. Permette agli utenti di effettuare ricerca per immagini, utilizzando l’apprendimento approfondito, una tecnica progettata per emulare il modo in cui un cervello umano funziona, per trovare un oggetto corrispondente o simile. Ciò consente ai clienti cose come, ad esempio, procurarsi un vestito indossato da una celebrità. “Tutto questo non esiste su Amazon oggi”, dice.

 

Siamo ancora all’inizio, ma applicazioni come queste suggeriscono come il Paese potrebbe assumere il comando globale; affermano gli analisti, soprattutto perché le aziende aumentano le occasioni di utilizzo della tecnologia.

 

Anand Swaminathan, senior partner dei consulenti McKinsey, evidenzia due ulteriori fattori che distinguono la Cina dalla Silicon Valley. “Il loro campo di prova per testare i consumatori è più grande che in qualsiasi parte del mondo”, dice. “Qui stanno testando più di 1 miliardo di persone, per questo motivo gli Stati Uniti sono automaticamente deficitati. Il ritmo e la portata degli investimenti sono fondamentalmente più avanzati”.

 

I cinesi generano anche molti più dati, che sono anche più accessibili. Invece Apple e Google hanno cercato di negare l’accesso ai dati degli utenti ai governi, in particolare l’anno scorso quando hanno ostacolato il tentativo dell’FBI di sbloccare l’iPhone dell’assassino di San Bernardino. Le compagnie cinesi hanno meno paura di affrontare questi contesti.

 

I delegati della Fortune Global Conference di questo mese a Guangzhou hanno avuto un accesso inusuale a Google, Facebook e Twitter, servizi che sono normalmente bloccati in Cina. “Ho parlato con un sacco di persone qui che hanno detto: “Che bello da parte loro fornire WiFi gratuita, così posso accedere a qualsiasi cosa”, afferma Swaminathan. “Ma ciò significa che [le aziende] possono accedere a qualsiasi cosa di tuo.”

 

I vantaggi che potrebbero provenire dai giganti della tecnologia cinese sono nell’uso dell’intelligenza artificiale per le comunicazioni e l’assistenza sanitaria.

 

Alibaba sta portando il concetto di assistente vocale a comando vocale un passo avanti rispetto a Siri di Apple o Alexa di Amazon, con un piano per diffondere distributori automatici di biglietti nelle stazioni della metropolitana in grado di annullare il rumore di sottofondo e concentrarsi esclusivamente sulla persona che ordina i biglietti.

 

La tecnologia stessa – che essenzialmente combina microfoni e videocamere per identificare chi parla – ha “un lungo passato nella ricerca”, afferma Zhijie Yan, che dirige la ricerca sull’interazione vocale di Alibaba.

 

La novità, sostiene, è la sua applicazione in un prodotto reale, aiutato dal miglioramento della tecnologia, il che significa che gli assistenti personali possono trasferirsi in piazze pubbliche: aeroporti, stazioni ferroviarie, ristoranti e reception.

 

L’intelligenza artificiale e cache di dati più grandi si applicano anche alla medicina. Tencent è tra coloro che cercano di spremere la tecnologia per rilevare il cancro del polmone in una fase precoce.

È aiutato, da questo punto di vista, da collaborazioni transfrontaliere guidate da ricercatori universitari, come il progetto che consente ai ricercatori di Hong Kong di accedere ai database americani affinché i computer possano imparare a riconoscere le caratteristiche dei noduli maligni.

 

David Lam, assistente professore e specialista in medicina respiratoria all’Università di Hong Kong, dice che ci vorranno cinque anni prima che i primi risultati dei progetti si concretizzino.

Una delle ragioni è che la condivisione dei dati è complicata dal fatto che diverse etnie hanno caratteristiche diverse. Il cancro al polmone offre un esempio: negli Stati Uniti, nel Regno Unito e in gran parte del mondo, la causa principale è il fumo. Questo non è il caso di Hong Kong, Taiwan e Cina meridionale, dove c’è anche una maggiore prevalenza tra le donne.

 

Altri sforzi nella fase iniziale che sono stati criticati, a causa del fatto che hanno poca applicazione nel mondo reale perché includono programmi che battono campioni del mondo di scacchi.

Ma Si Chen, senior strategy manager del laboratorio di intelligenza artificiale di Tencent, afferma che lo studio della percezione e dell’apprendimento necessari per battere quel tipo di giochi torneranno utili.

 

“Il mondo reale è lo stesso della guida automatica”, dice. “Basandoti sui tuoi sensori o su ciò che riesci a vedere, hai una comprensione dell’ambiente, e da ciò puoi prendere decisioni e intraprendere un’azione, che potrebbe essere quella di girare il volante a sinistra o frenare”.

 

 

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